Verkeerde vrienden
Recensie door Jef van Gool (4 juli 2007)
Op een zondag dat zijn vriend Olly er niet is, komt de tienjarige Ben in Verkeerde vrienden van William Sutcliffe voor het eerst de drie jaar oudere Carl tegen. Om indruk te maken laat hij hem de kettingzaag van zijn vader zien. Daar heeft hij meteen spijt van. Alleen door tussenkomst van zijn vader gebeuren er geen ongelukken.

Daarna wil hij Carl maar liever ontlopen. Omdat Olly met hem gaat optrekken, krijgt hij die kans niet. Met Carl erbij is het afgelopen met rondjes op de fiets op een verlaten renbaan. Vanuit hun voorstad in Noord-Londen rijden ze naar het Wembley Stadion, dwars tegen het autoverkeer in. ‘Het idee dat je echt overal heen kunt gaan - dat je het aan niemand hoeft te vragen en dat er niets ergs gebeurt - is alsof je ineens het mooiste spel van de wereld ontdekt.’ Alles van vroeger lijkt suf nu Carl bepaalt wat ze doen. Wel wordt dat steeds roekelozer en gewelddadiger.

Ben heeft in de gaten dat Carl niet helemaal spoort (hij ontdekt ook dat hij naar een inrichting gaat), maar kan zich niet onttrekken aan diens invloed. Dat heeft met de aantrekkingskracht van het gevaar en het kwade te maken, maar ook met het feit dat Olly nog veel minder weerstand biedt. Steeds vaker komt Ben niet ongeschonden uit hun spelletjes, die geen spelletjes meer zijn. Zijn ouders en oudere broer willen niet dat hij nog met hem omgaat, maar tot overmaat van ramp wordt zijn zus verliefd op hem.

Als Carl wraakgevoelens gaat koesteren tegen de minnares van zijn vader en ze samen een mes stelen, lijkt alles onafwendbaar af te stevenen op een noodlottig einde. Ben dreigt meegezogen te worden in een draaikolk van geweld. Pas aan het slot blijkt wie de ‘u’ is aan wie hij het verhaal vertelt. Sutcliffe laat zien hoe twee gewone, goedwillende jongens door het contact met een kwade genius zelf steeds meer ontsporen, tot geen terugkeer mogelijk lijkt. Voor een jongen van tien heeft Ben dat wel heel scherp door.

William Sutcliffe, in 1971 geboren in Londen, studeerde Engelse letterkunde in Cambridge. Daar trad hij op in het studentencabaret Cambridge Footlights, enkele decennia eerder de bakermat van het Monthy Python-team. Vóór Verkeerde vrienden (Bad Influence, 2004) publiceerde Prometheus van hem de romans Ben je ervaren? (over een reis door India), De nieuweling en De zeshoeksverhouding.

Bron: Camé Magazine